Hace 5 años, el un primero de abril (April's Fools o el día de los inocentes en norteamérica), Google anunciaba un nuevo servcio de mail que iba a revolucionar el mercado. Y no era en broma. El miercoles pasado Gmail cumplia 5 años de actividad. Lo que empezó como un proyecto del "20% del tiempo" creció hasta lograr una base estimada de 150 millones de usuarios, y un sinfin de características para los usuarios. Todd Jackson, Gerente de Producto de Gmail, nos cuenta sobre el proyecto, Gmail Labs y el eterno tagline de "beta".

Gmail, antes y ahora

Jackson lleva cinco años en Google, y pasó los últimos dos trabajando en Gmail. A pesar de que Gmail ganó popularidad entre los "power users" (usuarios avanzados), Jackson dice que el crecimiento está acelerándose. De hecho, "la mayoría del uso viene de afuera de Estados Unidos", dice Jackson, de manera que Google ahora hace publicaciones de nuevas características simultáneamente en 50 idiomas.

Jackson dice que Gmail Chat fue uno de las características más importantes y grandes que ocurrieron. Hay varias ventajas de tener un cliente de chat incorporado el cliente de e-mail, incluyendo esta separación cada vez más difusa entre mails y chat. Además, reconoce que "a menudo es más rápido contestar usando el chat cuando vemos que la persona está online just ahí".

Jackson también menciona al reciente agregado de video por chat como otra adición favorita. Era una evolución natural para el servicio completo de comunicación que ofrece Gmail.

El estado de Gmail Labs

Gmail Labs debutó hace 9 meses, como una forma de mostrar nuevas ideas a usuarios avanzandos, y ver cuáles funcionaban. "Cuando Gmail era pequeño era facil publicar características experimentales en cualquier momento. No teníamos que preocuparnos por dar soporte a una base de usuarios masiva". Hoy, la mas de usuarios de Gmail es masiva, por lo que el equipo de Jackson tuvo que buscar una forma de poder seguir probando las últimas caracteristicas. Gmal Labs fue la respuesta.

Gmail Labs comenzó con 13 caracerísticas, para crecer hasta hoy con más de 40 opciones diferentes. "Agregamos una característica nueva cada una o dos semanas", dice Jackson.

Aunque Jackson no comenta sobre cuáles proyectos de Gmail Labs serán cancelados y cuales seguirán, algunos buenos candidatos para la graduación son Offline Gmail, Task, Undo Send, SMS in Chat, el Calendario, y Pictures in Chat.

Desafortunadamente, no hay planes para que los usuarios puedan escribir sus propias características. Las ideas de los usuarios llegan al equipo de Gmail, quien escucha ideas de todo el mundo. "Recibimos y atendemos feedback de todos lados, incluyendo posts en foros, formularios de contacto, y más".

El bendito tagline "beta"

Incluso en su quinto aniversario, Gmail todavía está publicado como un servicio beta. Este título de honor web moderno (o vergüenza, dependiendo a quién le preguntes) todavía se muestra debajo del logo, y se conviertió en objeto de bromas y críticas en los últimos años. No se puede negar que Google es el responsable (o culpable) de llevar el término "beta" a las masas. Hoy en día es común navegar por Internet sin ver esta palabrita debajo de los logos de distintas iniciativas, o en porciones experimentales de productos ya establecidos.

Dejando de lado algunas pocas bajas de servicio aleatorias (y típicas), la mayoría está de acuerdo que Gmail es un producto sólido y maduro, y que no necesita más llevar el título de "beta". De hecho, es lo suficientemente estable como para que Google comience a experimentar con características nuevas, ¿no?.

"Tenemos estándares muy, muy altos para este producto, al igual que para los otros productos de Google", explica Jackson. "Todavía no estamos listos para salir de la beta. Hay algunas cosas en las que estamos trabajando, y una vez que logremos cumplir con más de nuestro criterio, nos va a encantar salir de la beta".

Parece que Gmail es una suerte de limbo para Google. Jackson dice que obviamente es lo suficientemente estable para que lo usen todos - incluso es lo suficientemente estable para usar en negocios y organizaciones. Pero la decisión de quitar el título de "beta" es por algunos criterios internos que todavía no se entregaron.

Jackson no comentó sobre estas características faltantes, pero si mencionó algunos que ya fueron tachados de la lista. El sitio móvil y los servicios de POP y IMAP fueron eventos importantes hacia lograr un Gmail fuera de beta. Al final, Jackson reflexiona: "si quitaramos el título de beta todo seguiría igual, ¿no?. Igual seguiríamos lanzando características a la misma velocidad, e incluso más rápido".

Al equipo de Gmail no le importa mucho sobre de Gmail debería llevar un número de versión. Jackson se enorgullece de su filosofía de desarrollo rápido de características, y que su equipo no le encuentra sentido a decir que Gmail "está terminado".

El término "beta" se suele usar para referenciar a un período corto de tiempo (no cinco años...). El punto de Jackson es que Gmail "nunca va a estar terminado". Por ahora, los usuarios van a tener que recordar que en el mundo de Google, "beta" tiene una definición distinta.

El futuro de Gmail

Jackson no comentó directamente sobre lo que se viene en Gmail, aunque si deslizó la posiblidad de un cliente dedicado para el iPhone. Google sabe muy bien que su público son los usuarios avanzados quienes "representan a dónde va a estar el resto de los usuarios en dos años". Podemos esperar que Labs se va a usar para más experimentación de nuevas opciones, y que Gmail va a seguir buscando los límites no sólo del e-mail, sino de las comunicaciones modernas en general.

Basado en Gmail's product manager on Labs, beta, the future.

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